SAP Cloud for Analytics – een eerste indruk

SAP Cloud for Analytics – een eerste indruk

Er gebeurt de laatste tijd erg veel op het gebied van SAP BI front-end: nieuwe versies van Design Studio, Lumira, BI4.2 is bijna beschikbaar, de overname van RoamBI. Je zou bijna vergeten dat SAP ondertussen werkt aan een compleet nieuw front-end platform, genaamd SAP Cloud for Analytics (C4A).

Sinds de TechEd 2015 was het mogelijk om in te schrijven voor demo toegang tot dit platform, maar in de afgelopen maanden zijn er helaas nauwelijks accounts uitgedeeld. Gelukkig heb ik in maart 2016 deel kunnen nemen aan de 3-daagse SAP Partner Test voor C4A op het SAP hoofdkwartier in Walldorf. Hierbij was het mogelijk om zelf hands-on met het systeem aan de slag te gaan en direct feedback te geven aan het ontwikkelteam.

c4a_1

Overview

Het idee achter C4A is dat SAP een platform wil creëren dat minimaal alle bestaande analytical functionaliteit – die we kennen van alle andere SAP front-end BI tools – gaat bevatten. De omgeving is compleet van scratch af aan ontwikkeld en draait volledig – en enkel – in de cloud (in tegenstelling tot oude on-premise cloud oplossingen als CrystalReports.com bijvoorbeeld). Dit betekent ook dat er geen migratie vanuit de bestaande tools mogelijk zal zijn. Overigens blijft de ontwikkelcapaciteit voor de on-premise tools op niveau. Aan C4A werken voornamelijk nieuw gerekruteerde ontwikkelaars.

c4a_4

Data Connectiviteit

C4A kent twee strategieën voor wat betreft het koppelen van databronnen: Import en Online. De import optie lijkt erg op de Lumira scenario’s waarbij de dataset volledig moet worden geïmporteerd en vervolgens aangepast en daarna gebruikt kan worden voor visualisaties en analyses. Bij de online optie is deze data replicatie niet nodig en kan er direct gebruik van worden gemaakt.

Helaas bleek al snel dat in de huidige C4A versie nog erg veel limitaties zitten rondom data connectiviteit. Zo hebben we geen gebruik kunnen maken van SAP BW BEx queries (nog in ontwikkeling) en Universes als databron en bleef het testen dus beperkt tot flat files. Momenteel ondersteunde databronnen zijn overigens BPC, CSV, XLS, Salesforce.com en Google Drive.

Voor het online scenario is momenteel alleen een verbinding met SAP HANA beschikbaar. Helaas bevat deze ook nog een scala aan beperkingen, bijvoorbeeld het ontbreken van SSO, Geo ondersteuning, HANA hiërarchieën en het samenvoegen van verschillende data bronnen is nog niet mogelijk.

Het valt op dat dit onderdeel nog niet intuïtief is in het gebruik. De workflow is niet heel duidelijk en handige gebruiksfeatures ontbreken nog, zoals bijvoorbeeld het kunnen selecteren van meerdere kenmerken/kengetallen om snel dezelfde aanpassingen uit te voeren, en een Undo optie. Daarnaast worden gebruikers nog regelmatig geconfronteerd met technische en onduidelijke foutmeldingen. Er is duidelijk nog werk aan de winkel op dit front voor het development team.

c4a_3

Visualization/Stories

Op het gebied van data visualisatie en analyse ziet C4A er al een heel stuk beter uit. Het is erg eenvoudig om grafieken op te maken en hiermee een ‘story’ (dashboard/rapport) op te bouwen. De grafiek wordt net als in Lumira ‘live’ aangepast zonder dat het nodig is om de story eerst op te slaan of te publiceren, en kan dus direct gebruikt worden. Het verplaatsen en in grootte aanpassen van objecten gaat lekker snel, al moet gezegd worden dat we dus alleen met kleine datasets hebben kunnen testen.
Naast een groot aantal grafiektypen kunnen ook crosstabs, geo maps, afbeeldingen, pictogrammen, tekstobjecten, input controles, een klok en zelfs een RSS reader object gebruikt worden in een story.

Een expert mode waarin bijvoorbeeld scripting en custom CSS zoals we dat kennen van Design Studio mogelijk is, ontbreekt. Daarnaast missen nogal wat features die eigenlijk toch wel standaard in iedere (BI) tool zouden moeten zitten, zoals het kunnen aanpassen van het aantal decimalen en de schaalfactor van kengetallen, de mogelijkheid om een pagina te kopiëren, een grid achtige component, een Undo optie (!), dynamische filters (bijvoorbeeld toon de laatste 2 maanden), etc,. etc..

c4a_2

Digital Boardroom

De Digital Boardroom is een premium feature in C4A waarvoor een additionele licentie moet worden afgenomen. Digital Boardroom is in principe een extra laag bovenop C4A, waarin stories in een setup van drie schermen gebruikt kunnen worden in vergaderingen. Deze drie stories worden naast elkaar op grote touch TV’s getoond en zijn aan elkaar gekoppeld, zodat er kan worden doorgeklikt over de schermen.

Voor mij is dit echt een gimmick en snap ik niet goed waarom dit een afzonderlijk product zou moeten zijn. De marketingwaarde hiervan is hoog voor SAP, maar of het in de praktijk ook daadwerkelijk de extra (hoge) licentiekosten rechtvaardigt is wat mij betreft zeer de vraag.

System administration

De gebruikers- en roladministratie lijkt op die van het BI Platform en is vrij eenvoudig in gebruik. Een mooie feature is dat de C4A gebruikers nu zelf een rol kunnen aanvragen. Iedere rol heeft een manager die hiervoor vanuit C4A goedkeuring kan verlenen.

C4A bevat ook een admin monitor panel waarin het gebruik van C4A in de gaten gehouden kan worden. Hierin vind je momenteel enkel een aantal voorgedefinieerde metrics, zoals het aantal licenties, geheugengebruik en een foutentracelog. Het is nog niet mogelijk om net als op het BI Platform eigen thresholds op metrics te zetten en via alerts op de hoogte te worden gehouden bij een specifieke overschrijding. Ook is de monitordata nog niet beschikbaar voor eigen analyses (in bijvoorbeeld een C4A story).

Een transportmechanisme of iets wat daar op lijkt ontbreekt nog. Het is wel mogelijk om objecten te exporteren en importeren, maar het omzetten van een bronsysteem/databron zoals dat bij een promotion of transport gebeurt is niet mogelijk.

Planning

De Cloud for Planning oplossing is ook aan bod gekomen. Momenteel is de workflow als volgt: Eerst wordt data opgehaald uit BPC of uit een flatfile. In een ‘private’ versie kunnen de aanpassingen worden gemaakt. Dit gebeurt in een spreadsheet waarin diverse planfuncties worden ondersteund (bijvoorbeeld het spreiden van data over verschillende hiërarchie onderdelen) en waarin Excel-achtige functies mogelijk zijn. Uiteindelijk worden de wijzigingen terug gepubliceerd naar BPC. BW is nog niet ondersteund.

De tool bevat een kalender waarin periodieke plantaken kunnen worden ingepland. Deze kunnen vervolgens weer worden toegekend aan gebruikers met verschillende rollen (invoer planning, reviewer, etc.).

Deze oplossing wordt voorlopig vooral ingezet in omgevingen waar er nog vooral met Excel gepland wordt en men naar een meer gecentraliseerde tool wil overstappen. Het moet dan ook gezien worden als complementair op BPC, niet als vervanging.

 

Conclusie

SAP Cloud for Analytics ziet er veelbelovend uit. Het concept en de basis is goed maar de tool is nog lang niet af. Ik had gehoopt op een BI tool die zonder handleiding of hulp te gebruiken zou zijn. Dat is het absoluut niet en ik vind een SAP Lumira bijvoorbeeld op dat vlak nog ver voorlopen. Veel basisfunctionaliteit ontbreekt nog; niet alleen zaken als de connectiviteit naar SAP BW en Universes, maar ook standaardfuncties als Undo.

Het lijkt dus erg op dezelfde situatie als waar Lumira zich enige tijd geleden in bevond: een leuke tool als je met flat-files wilt werken, maar voor serieuze BI nog niet geschikt. Maar, ik verwacht dat C4A de komende maanden extreem snel zal ontwikkelen en verbeteren. Iedere twee weken wordt nieuwe functies en functionaliteit toegevoegd aan C4A, het is dus absoluut een tool om rekening mee te houden en op de voet te blijven volgen.

Meer weten over Cloud for Analytics? Interdobs heeft de beschikking over een eigen C4A systeem waarin we u de plussen en minnen helder kunnen tonen.

Meer weten over data visualisatie en het ontwikkelen van dashboards? Kom naar onze boek lancering van het nieuwste boek van SAP Press over “SAP BusinessObjects Design Studio – The Comprehensive Guide”. Naast een korte presentatie van de schrijvers zal visualisatie goeroe Rolf Hichert het programma aankleden met een inspirerend verhaal over succesvolle rapportages en presentaties.

Xavier Hacking